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恐龙都是庞然大物吗?

  四川昭觉的古生物遗迹很多,特别是恐龙的足迹,想象一下在几亿年前,这些庞然大物在昭觉横行,想想都让人觉得激动。但是科学家最近的一项新发现恐怕要颠覆恐龙在人们心目中的“高大”形象了。

  近日,中美韩恐龙足迹考察队的专家学者宣布,他们在昭觉央摩祖乡发现了一批世界最小的恐龙足迹,这种恐龙足迹被称之为小龙足迹。常见的恐龙足迹长度约20或30厘米左右,但央摩祖乡的小龙足迹却只有2厘米左右,可算是世界上最袖珍、最珍稀的恐龙足迹。更有趣的是,小龙足迹单步(迈步)极大(约10倍于足迹长度),这表明留下足迹的恐龙可能有着很快的速度。根据测算,这批昭觉小龙足迹造迹者的速度最高可达22.5公里每小时,大约与我们的轻便电动摩托车的速度差不多。

  “在野外,这么小的恐龙足迹不仔细辨认的话很可能就会错过。这也意味着它们的造迹者的体长只有麻雀大小!” 青年古生物学者、中国地质大学(北京)博士生邢立达说,“这大大颠覆了人们的传统思维,恐龙并不都是庞然大物,据研究,这类小足迹的主人可能与某种毛茸茸的美颌龙类有密切的关系。”

  小龙足迹最初由国内学者于上世纪80年代发现于四川峨眉,但由于种种原因,这批足迹直到1995年底才得以论文中正式发表。论文一经发表便引起了国际恐龙学术界的注意,大家纷纷猜测,这批足迹可能是一类非常小的、吃草的鸟脚类恐龙留下来的。到了2002年7月,世界权威的恐龙足迹专家、科罗拉多大学丹佛分校的马丁·洛克利教授和中国地质调查局的学者在山东莒南又发现了同类足迹,不同的是,这批小龙足迹提供了新的信息,它们保存得更好,有着尖锐的趾痕,这意味着它们是肉食性的,而不是原先认为的吃草小恐龙。此后不久,洛克利教授在韩国再次发现了这些奇特的足迹。

  虽然小龙足迹已经有数个足迹点,但是它们身上的谜团依然困扰着专家学者。比如,是哪一类恐龙留下的足迹?这些小恐龙足迹是成年恐龙还是刚出生不久的小恐龙留下来的呢?

  论文作者之一,国际古生物协会前任主席、英国布里斯托大学教授迈克尔·本顿说:“此次昭觉的新发现,是小龙足迹在世界上的第四次,中国第三次出现。虽然不占先机,但因为材料丰富,保存精美,给我们的研究带来了新的方向”。

  “目前已知最小的、成年的非鸟兽脚类物种是近鸟龙,其它类似的物种如树息龙、小盗龙和小驰龙,它们的体长都大于20厘米。而此次发现的小龙足迹,其造迹者的体长只有约12厘米,这对于非鸟兽脚类的体型范围的更小值估算有重要意义。” 着名恐龙学家徐星研究员表示。

  此外,小龙足迹的再次发现还有深刻的古地理学意义,洛克利教授说:“在早白垩世,泛古陆分离,此时东亚的恐龙足迹动物群主要为细趾的小型兽脚类和多样化的鸟脚类的足迹。而且,这些足迹显示出较强的地区性,比如其中的小龙足迹,目前只出现在东亚,其他地方未曾见到,这可能与古地理因素有关。(综合)

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